Cambio climático, glaciares y agua

Hace unos años tuve la suerte de viajar a Argentina donde visité varios glaciares. Aunque el Perito Moreno es el más famoso, el Spegazzini, del que os dejo una foto, no se queda atrás.

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Más allá de su belleza, los glaciares son clave para garantizar el acceso al agua y, lamentablemente, el cambio climático está provocando su retroceso e incluso desaparición. Una nueva conexión entre cambio climático y agua sobre la que os dejo algunas ideas que he leído en el Informe de Desarrollo Humano de 2007:

El cambio de los patrones climáticos tendrá importantes implicaciones en la disponibilidad de agua. Es muy probable que los glaciares de montaña y las nieves eternas continúen en retirada. Debido al aumento de las temperaturas, a los cambios en los patrones de escorrentía y a una mayor evaporación del agua, el cambio climático tendrá un impacto notorio en la distribución del agua del mundo y en la frecuencia de los caudales.

(…) El derretimiento de los glaciares plantea particulares amenazas al desarrollo humano. Durante el siglo XXI, se reducirá el agua almacenada en glaciares y en las nieves eternas, lo que significará enormes riesgos para la agricultura, el medio ambiente y los asentamientos humanos. El estrés hídrico figurará con mayor fuerza en las trampas de desarrollo humano bajo, lo que minará los recursos ecológicos de los que dependen los pobres y restringirá las alternativas de empleo y producción. (…).

El derretimiento de los glaciares plantea amenazas a más del 40% de la población mundial. Tanto el momento preciso como la magnitud de estas amenazas son inciertos; sin embargo, la posibilidad de que ocurra no es muy distante. Los glaciares se están derritiendo a un ritmo acelerado. Es improbable que esa tendencia se revierta durante los siguientes dos o tres decenios, incluso si se tomaran medidas de mitigación urgentes. Los escenarios de cambio climático indican que habrá mayores caudales en el corto plazo, y luego sequías durante períodos prolongados.

Los miles de glaciares ubicados a través de 2.400 kilómetros en los montes Himalaya están en el epicentro de una crisis emergente. Estos glaciares forman grandes bancos de agua; almacenan agua y nieve en forma de hielo, construyendo capas durante el invierno y liberándolas durante el verano. El caudal sostiene sistemas fluviales que constituyen el elemento vital de vastos sistemas ecológicos y agrícolas.

(…)

Al ritmo actual, dos terceras partes de los glaciares de China –incluido Tien Shan– desaparecerán hacia el año 2060, y se habrán derretido por completo en el año 2100. El glaciar Gangotri, uno de los mayores reservorios de agua para los 500 millones de personas que viven en la cuenca del río Ganges, se está reduciendo a una tasa de 23 metros por año. Un estudio realizado recientemente por la Organización de Investigación Espacial de la India mediante la utilización de imágenes satelitales y que ha cubierto 466 glaciares, arrojó una disminución del 20% en su tamaño. Los glaciares de la meseta de Qinghai-Tibet, barómetro de las condiciones climáticas del mundo y origen de los ríos Amarillo y Yangtzé, se han estado derritiendo a un ritmo anual de 7%. Cualquier cambio en el escenario del clima que supere el umbral de cambio climático de riesgo de 2°C acelerará la velocidad de derretimiento de los glaciares.

(…)

A medida que se agoten los bancos de agua de glaciares, disminuirán los caudales de agua. Siete de los grandes sistemas fluviales de Asia –el Brahmaputra, el Ganges, el Huang He, el Indo, el Mekong, el Salween y el Yangtzé– se verán afectados. Estos sistemas fluviales proporcionan agua y proveen alimentos a más de 2.000 millones de personas.

  • El caudal del Indo, que recibe prácticamente el 90% de sus aguas de zonas de captación de la alta montaña, se reducirá en 70% en el decenio de 2080.
  • El Ganges podría perder dos terceras partes del caudal que lleva entre julio y septiembre provocando escasez de agua a más de 500 millones de personas y en una tercera parte del área de los terrenos irrigados de la India.
  • Las proyecciones del río Brahmaputra apuntan a una reducción del caudal de entre 14% y 20% en 2050.
  • En Asia Central, las pérdidas por derretimiento de los glaciares en los ríos Amu Darya y Syr Darya podrían restringir el caudal de agua para riego en Uzbekistán y Kazajstán, y comprometer los planes de desarrollo hidroeléctrico en Kirguistán.

La problemática (y sus consecuencias) es similar en el caso de América Latina:

Los glaciares tropicales se están replegando más rápidamente que los del Himalaya. Para el período de vida de un glaciar, un cuarto de siglo es como un abrir y cerrar de ojos, pero en los últimos 25 años se ha visto la transformación de los sistemas de glaciares en los trópicos. Su desaparición inminente tiene implicaciones potencialmente desastrosas para el crecimiento económico y el desarrollo humano.

En encuestas realizadas por geólogos se indica que el ritmo al que se están retirando los glaciares de América Latina está aumentando. Hay 2.500 km² de glaciares en los Andes tropicales, de los cuales 70% está en Perú y 20% en Bolivia. La masa restante se encuentra en Colombia y en Ecuador.

Desde comienzos de 1970, se calcula que el área superficial de los glaciares de Perú se ha reducido entre 20% y 30% y el casquete de hielo de Quelccaya en la Cordillera Blanca está perdiendo prácticamente una tercera parte de su área. Algunos de los glaciares más pequeños de Bolivia ya han desaparecido.

 

Jorge Castañeda Pastor, Responsable de Campañas y Comunicación Externa de ONGAWA

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